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Foro: La Guerra del Pacífico entre Chile, Bolivia y Perú
Humberstone, el pueblo fantasma chileno que desató una guerra
Salitreras Hace 4 años

Humberstone, el pueblo fantasma chileno que desató una guerra

(Foto: El salitre es una mezcla de nitrato potásico con nitrato de sodio.)

Échale un vistazo al mapa del norte de Chile y busca nombres de lugares en inglés. Encontrarás uno muy particular: Humberstone
Es un viejo pueblo minero en el desierto de Atacama, a algunos cientos de kilómetros de distancia de la frontera de Chile con Perú y Bolivia.
Se llama así por James Humberstone, un ingeniero químico británico que emigró a Sudamérica en 1875.
Hizo una fortuna a punta de salitre, un material común en el "caliche", la corteza del desierto rica en nitrato, que se usaba para producir fertilizantes.


(Foto: Humberstone
De acuerdo a los testimonios de la época, la producción de salitre en Humberstone paraba. Se producía para enviar a todas partes del mundo.)

Durante un tiempo al final del siglo XIX y principio del XX, casi todo el salitre del mundo provenía del desierto de Atacama.
Era conocido como "oro blanco" y tenía una gran demanda en los países industrializados de Europa, que requerían grandes cantidades de fertilizantes para cultivar la comida con la que debían alimentar a sus cada vez más grandes poblaciones.

"Durante la era de oro del salitre, entre 1880 y 1930, era monumentalmente importante", dice Julio Pinto, un historiador de la Universidad de Santiago, en la capital chilena.
"El salitre representaba entre 60% y 80% de las exportaciones y entre el 40% y 60% de los ingresos fiscales del país. Chile vivía literalmente de un solo producto: el salitre".


Un negocio agotador

(Foto: Humberstone
El pueblo se ha conservado en buen estado en parte por el aire seco del desierto de Atacama.)

Humberstone fue uno de docenas de pueblos salitreros, todos ellos atrapados en el vasto e inhóspito Atacama.

Fue fundado en 1872 y originalmente se llamaba La Palma. En su apogeo fue hogar de alrededor de 3.500 personas.
"Todo pasaba en la ciudad", dice Osiel Rodríguez, de 78 años y quien vivió allí cuando era niño, en la década de 1940
"Nuestro contacto con el resto del país, e incluso con la región circundante, fue mínimo".

La excavación de salitre era una empresa agotadora. Los trabajadores estaban fuera todo el día bajo un sol abrasador, con poca agua o sombra.

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